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A medida que la adoración de Jesús se extendió a lo largo del tiempo la gente a través de múltiples sociedades han proyectado imágenes de Jesús a su imagen y semejanza. Hacer eso es relativamente fácil ya que, contra todo pronóstico, la Biblia no contiene ninguna descripción de la apariencia física de Jesús. Sin embargo, sabemos una o dos cosas sobre la demografía, lo que significa que si Jesús existió donde y cuando la Biblia dice que existió, ciertamente no era blanco. Y sin embargo, hoy en día, lo seguimos imaginando blanco. ¿Por qué?

Hasta donde se sabe, no se conoce un sola representación de Jesús anterior al siglo II. Antes de eso, la mayoría de los cristianos representaban a su señor simbólicamente con el ichthyos, el «pez Jesús”, que combinaba las dos primeras letras del griego Christos como una especie de taquigrafía secreta para ayudar a los creyentes a encontrarse entre sí y con sus lugares de culto:

Las representaciones positivas de Jesús datan de alrededor del siglo III. En este fresco, encontrado en la catacumba de San Calixto en Roma, Jesús es mostrado como un Buen Pastor con piel de olivo y vestido totalmente contemporáneo para la época y el lugar. Jesús es incluso mostrado sin barba, lo cual era común entre los romanos de la época, pero inaudito para los hombres de Judea.

La catacumba donde fue encontrado probablemente comenzó como una tumba familiar romana, pero se expandió como un lugar de entierro y culto secreto después de que la familia se convirtiera al cristianismo. También puede haber servido como un conveniente escondite durante la Gran Persecución de Diocleciano a finales del siglo III.

Jesús como «buen pastor».

Ya en esta imagen, posiblemente el intento más antiguo de representarlo que ha sobrevivido, Jesús está siendo claramente representado como si hubiera sido un romano de extracción italiana o griega. Mientras que el concepto moderno de arte representacional podría parecer extraño a este tipo de cosas, recuerden que Jesús había sido representado previamente como un símbolo abstracto o una combinación arcana de letras.

Con la conversión de Constantino a principios del siglo IV, el cristianismo fue libre de salir de su escondite. Más que eso, con un emperador amigable y una reina madre extremadamente devota (Santa Teresa), ser cristiano fue de repente el camino al poder e influencia en una economía que se basaba principalmente en parasitar a los patrones ricos. Los artistas se soltaron:

Un fresco con la imagen de Jesús durante la época de Constantino.

Esta imagen fue pintada para una villa que pertenecía al propio Constantino, y se presume que fue pintada por un artista bien conectado y muy respetado.

Mostrando a Cristo sentado en un trono entre Pedro y Pablo, la mayoría de los elementos de la iconografía cristiana tradicional ya están presentes. Jesús tiene una aureola, está en el centro superior de la composición, sus dedos se sostienen en una bendición, y es claramente europeo. Todo el mundo lleva un vestido griego, y Jesús tiene el pelo ondulado y suelto y la barba que sigue teniendo en todas las películas hoy en día, 1.700 años después. Aquí hay un detalle de su rostro:

Detalle de la cara de Jesús. Fuente de la imagen: Wikimedia Commons.

Este conjunto de características – halo, bendición, blanco como la nieve – se estableció tan firmemente en las iglesias romanas y bizantinas que luego se extendió de nuevo en el Oriente Medio como el retrato oficial de Jesús, incluso entre las personas de piel cobriza que se espera que veneren a un salvador de aspecto más mediterráneo:

Esta imagen, por ejemplo, es de una iglesia del siglo VI en Sinaí, Egipto.

Las imágenes de un Jesús blanco aparecieron por todo el Imperio alrededor de esta época. En esta, grabada en una placa de vidrio y encontrada en España, Jesús es representado de nuevo como un hombre sin barba – común en Iberia, pero raro en esta época en las partes griegas del imperio – y llevando una cruz. De nuevo, todos los elementos comunes están aquí: la aureola, la colocación central, y la instrucción de los apóstoles.

La apariencia generalmente aceptada (blanca) de Jesús fue firmemente establecida por el reinado de Constantino. A diferencia de otras imágenes de, por ejemplo, el propio Constantino, la plantilla para representar a Jesús apenas cambió en los 18 siglos siguientes a que tomó forma. Esto es casi seguro el resultado de dos presiones: el conservadurismo religioso y el deseo de los artistas de vender su trabajo.

En cuanto al primero, las autoridades eclesiásticas se han resistido históricamente a cualquier tipo de cambio, especialmente durante la mayor parte del período que estamos tratando (pensemos en las cruzadas y los incendios). Esta tendencia ejerció una enorme presión sobre los jóvenes artistas ambiciosos que probablemente no querían ser quemados por herejía.

En segundo lugar, y de forma menos morbosa, los artistas siempre han querido llegar al público y contar una historia con su trabajo, lo que hace que la pintura sea más eficaz y, por lo tanto, que la carrera sea más duradera y exitosa. Ya sea un rápido boceto, un suelo de mosaico, o el Cristo bendecido de Rafael, usando una semejanza acordada de una figura poderosa como Jesús sólo hizo más fácil llegar a una audiencia masiva, especialmente en una época de analfabetismo general.

Bendición de Cristo’ por Rafael.

Hoy en día, es muy probable que Jesús sea representado en la iconografía y el cine. Los íconos, que son usualmente pequeñas tarjetas que pueden ser llevadas o exhibidas en el hogar, siguen en su mayoría las antiguas convenciones artísticas del Imperio Romano tardío, con pocos cambios desde la era del Concilio de Nicea.

Las representaciones cinematográficas son un poco más libres – como corresponde a un medio mucho más nuevo – pero aún así los actores elegidos para el papel de Jesús tan blancos como es posible: Jeffrey Hunter, Ted Neely y Haaz Sleiman han interpretado a Jesús en el cine, y sólo Sleiman es remotamente de la misma región en la que se ambientó la historia. Aún así, miren… el actor libanés que interpretó a Jesús:

Haaz Sleiman como Jesús de Nazaret en «Matando a Jesús» del canal National Geographic.

Mientras que puede ser molesto para los puristas que les gusta señalar que Jesús de Nazaret probablemente tenía un parecido físico más cercano a Osama bin Laden que su representación de lino, blanco como el lirio hoy en día, cada cultura que recibió una visita de los misioneros ha sido culpable de hacer lo mismo… simplemente no eran tan influyentes como los poderes cristianos que son.

Mientras que el Imperio finalmente se desmoronó, uno de los iconos de los que se apropió – el Jesús blanco – se quedó para siempre.

Con información de All That’s Interesting.