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Traducción del artículo ‘Welcome to the new Middle Ages’, de Ed West en Unherd.

Hoy en día las cuarenta personas más ricas de Estados Unidos tienen más que los 185 millones más pobres. Los 100 principales terratenientes de aquel país ahora son dueños de 16 millones de hectáreas de tierra, un área del tamaño de Nueva Inglaterra. Ha habido un gran aumento en la desigualdad americana desde mediados del siglo XX, y Europa – aunque con algo de retraso- va por el mismo camino.

Estas son algunas de las alarmantes estadísticas citadas en ‘The Coming of Neo-Feudalism’, de Joel Kotkin, publicado a principios de este año, justo cuando el confinamiento aceleró algunas de las tendencias que describió: el aumento del dominio de la tecnología, el aumento de la desigualdad entre ricos y pobres, no sólo en cuanto a la riqueza sino también en cuanto a la salud, y los niveles récord de soledad (4.000 japoneses mueren solos cada semana, nos informa alegremente).

Kotkin es uno de los pocos pensadores que alertan sobre un grupo de tendencias relacionadas, que incluyen no sólo la desigualdad sino la disminución de la movilidad social, el aumento de los niveles de celibato y la reducción del ámbito del debate político controlado por un pequeño número de personas con ideas afines.

El único punto en común es que todas estas cosas, junto con la polarización de la política en líneas casi religiosas, el declive del nacionalismo y el papel de las universidades en la aplicación de la ortodoxia, eran la norma en las sociedades premodernas. En nuestra estructura económica, nuestra política, nuestra identidad y nuestra vida sexual nos alejamos de las tendencias que eran comunes entre el primer tren y el primer correo electrónico. ¿Pero qué pasa si la edad moderna fue la anomalía, y simplemente estamos volviendo a la vida como siempre ha sido?

La desigualdad fue casi universal desde la revolución agrícola hasta la industrial, y la Europa Medieval habría tenido un índice GINI más alto que la América Latina moderna, con un puñado de familias que poseían hasta un cuarto de la tierra en Inglaterra, y el monarca, una parte similar.

La mayoría de los desarrapados medievales trabajaban en casa o cerca de ella, y el término «viajero» sólo se acuñó en el decenio de 1840, ya que ir a una oficina o fábrica se convirtió en la norma, tendencia que sólo comenzó a invertirse en el siglo XXI (acelerándose bruscamente este año).

Aunque me imagino que la mayoría de la gente volverá a la oficina después de la vacuna, los patrones de desempleo continuarán en su curso pre-moderno. Uno de los rasgos peculiares del mundo moderno es la escasez de mano de obra, mientras que la época medieval se caracterizó por el subempleo masivo, excepto en épocas de cosecha, por lo que la tierra era tan valiosa en relación con la mano de obra.

Automatización y ocaso del trabajo

La revolución industrial incrementó la demanda de mano de obra y contribuyó a aumentar los salarios, que se dispararon en el siglo XVIII, pero con la automatización cada vez más personas estarán desempleadas o subempleadas; mientras que las políticas gubernamentales solían centrarse en la creación de trabajo, la lógica aparentemente inevitable del Ingreso Básico Universal refleja el hecho de que tal vez tengamos que renunciar a ese sueño.

Junto con la estratificación de los ingresos, otra tendencia premoderna es el declive de la movilidad social, que en casi todas partes se está ralentizando (con la excepción de las comunidades de inmigrantes, muchos de los cuales proceden de la clase media de su país).

La movilidad social en Estados Unidos ha disminuido en un 20% desde principios de los años ochenta, según Kotkin, y el californiano Antonio García Martínez ha hablado de un sistema de castas informal en el Estado, con enormes diferencias salariales entre ricos y pobres y restricciones en materia de vivienda que eliminan toda esperanza de ascenso. California tiene ahora una de las desigualdades de ingresos más distópicas, con un gran número de multimillonarios, pero también una clase baja sin hogar que ahora sufre enfermedades «medievales».

Desafortunadamente, allí donde va California, Estados Unidos y Europa le siguen a continuación.

La movilidad social no era desconocida antes de la edad moderna, pero era rara y en su mayoría sólo posible a través de la Iglesia o la guerra. Guillermo de Wykeham era hijo de un hombre libre de Hampshire (Inglaterra) y ascendió a Obispo de Winchester y también a Canciller de Inglaterra, fundando el Winchester College, la escuela pública más antigua de Inglaterra, con su famoso lema «Los modales hacen al hombre». Pero Wykeham tuvo la suerte de recibir el patrocinio de dos hombres ricos, lo que era necesario antes de la era del bienestar y la educación gratuita.

El mecenazgo ha vuelto, especialmente entre los artistas, que han vuelto en gran medida a su norma financiera premoderna: la pobreza desesperada. Mientras que los músicos y los escritores siempre han luchado, la combinación de los costos de vivienda, el reducido apoyo del gobierno e Internet ha puesto fin a lo que hasta entonces era una edad de oro poco valorada; en cambio, vuelven a recurrir al mecenazgo, aunque hoy en día se trata de mecenazgo digital y no de benevolencia aristocrática.

El sistema de castas crea intereses de castas, y algunos comparan la economía actual con el sistema tripartito de la Europa medieval, en el que la sociedad se dividía entre los que rezan, los que luchan y los que trabajan. Así como el clero y la nobleza medieval tenían un interés común en el sistema en contra de los trabajadores, así es hoy, con lo que Thomas Piketty llama la Derecha Mercantil y la Izquierda Brahmán, dos facciones de la élite con diferentes visiones del mundo pero un interés común en el orden liberal, y un miedo común al tercer estado.

Esta nueva era de desigualdad liberal está dominada y definida por la tecnología, con las cuatro grandes empresas, Apple, Amazon, Google y Facebook, teniendo un PIB igual al de Francia. La tecnología es la actividad de ocho de las 20 personas más ricas del mundo, así como 9 de las 13 más ricas menores de 40 años, todas ellas con sede en California.

La tecnología es por naturaleza anti-igualitaria, creando monopolios naturales que ejercen mucho más poder que cualquiera de los grandes barones industriales de la era moderna, y tienen un poder cultural mucho mayor que los periódicos del pasado, más cercano al de la Iglesia en la opinión de Kotkin; sus algoritmos y motores de búsqueda dan forma a nuestra visión del mundo y nuestros pensamientos, y pueden, y lo hacen, censurar a las personas con puntos de vista heréticos.

El aumento de la desigualdad y la estratificación está relacionado con el declive de los hábitos sexuales modernos. La familia nuclear es una especie de rareza occidental, que se desarrolló como resultado de las leyes matrimoniales de la Iglesia Católica y alcanzó su cénit en los siglos XIX y XX con el culto victoriano a la familia y a mediados del siglo XX en EE.UU. Sin embargo, hoy en día el hogar nuclear está en declive, con 32 millones de adultos americanos viviendo con sus padres o abuelos, una tendencia creciente en casi todos los países occidentales excepto Escandinavia (lo que puede explicar en parte el relativo éxito de la región con el Covid-19).

Esto es un retorno a la norma, como con el aumento del celibato involuntario. El celibato era común en la Europa medieval, donde entre el 15 y el 25% de los hombres y mujeres se unían a las órdenes sagradas. A principios del período moderno, con el aumento de los ingresos y el protestantismo, las tasas de celibato cayeron, pero ahora han vuelto al nivel medieval.

El primer estado de esta era neo-feudal se centra en la academia, que también ha vuelto a su norma pre-moderna. En la época de las protestas estudiantiles de 1968, los profesores universitarios, tanto en Estados Unidos como en Gran Bretaña, se inclinaron ligeramente hacia la izquierda, como se esperaba de la profesión. En el momento de la elección de Donald Trump, muchos departamentos universitarios eran demócratas: Los republicanos tenían proporciones de 20, 50 o incluso 100:1. Algunos no tenían académicos conservadores, o ninguno preparado para admitirlo. Tendencias similares se encuentran en Gran Bretaña.

Hace unos 900 años Oxford evolucionó a partir de comunidades de monjes y sacerdotes; durante siglos estuvo dirigida por «clérigos», aunque esa palabra tenía un significado ligeramente más amplio, y tal fue el legado que la regla del celibato no se abandonó por completo hasta 1882.

Esto fue sólo una década después de que se permitiera a los no anglicanos graduarse por primera vez, ya que la comunión había sido una condición hasta entonces. Un patrón similar existía en los Estados Unidos, donde cada universidad estaba asociada con una iglesia diferente: Yale y Harvard con los Congregacionalistas, Princeton con los Presbiterianos, Columbia con los Episcopales. El enfoque cada vez más estrecho sobre lo que se puede enseñar en estas instituciones no es nuevo.

De manera similar, la política ha vuelto a su papel pre-moderno de la religión. Internet ha sido a menudo comparada con la imprenta, y cuando se introdujo la impresión no condujo a un mundo de filosofía contemplativa; los libros de investigación de alto nivel se vendieron mucho más que los tratados sobre brujas malvadas y herejes.

La palabra «medieval» es casi siempre peyorativa, pero el período posterior a la impresión de los primeros tiempos de la modernidad fue la edad de oro del odio religioso y la tortura; las principales cacerías de brujas se produjeron en una época de creciente alfabetización, porque lo que la gente quería leer era en gran parte basura completa de la época. Del mismo modo, con Internet, y en particular el iPhone, que ha desatado de nuevo los fuegos de la fe, ayudando a difundir medias verdades y creando una nueva casta de predicadores con fuego (o, como solían llamarse, periodistas).

La mayoría de nosotros crecimos en la era industrial de la política, cuando la gran división era sobre la clase y la economía. Pero esto es algo anómalo, y las guerras culturales que se identificaron por primera vez a mediados de los 90 son sólo el regreso a la normalidad, de gente gritándose unos a otros sobre sus creencias pecaminosas.

La política inglesa de los siglos XVI al XIX fue «una rama de la teología» en palabras de Robert Tombs; los anglicanos y los terratenientes rurales formaron el Partido Conservador, y los inconformistas y la élite mercantil el núcleo del Partido Liberal. Fue sólo con la industrialización que el enfoque político se volvió hacia la clase y la economía, pero el conflicto basado en la identidad entre los conservadores y los laboristas en la década de 2020 parece más cercano a la división de los tories y whigs que a la división política de hace 50 años; se trata de la visión del mundo y la identidad más que del estatus económico.

La política postmoderna también ha dado forma a las actitudes pre-modernas hacia la clase. En la sociedad medieval los pobres eran despreciados, y numerosas palabras provienen de nombres de las órdenes inferiores, entre ellas innoble, grosero, villano y mezquino (en contraste «generoso» viene de generosus, y «gentil» de gentilis, términos para la aristocracia). Los poemas y fábulas medievales describen al campesino como crédulo, codicioso e insolente, y cuando se les golpea, como inevitablemente ocurre, se lo merecen.

Compara esto con la evolución de la comedia en el occidente postindustrial, donde el blanco de la broma es el patán de la ciudad provinciana, del que se ríe por estar fuera de la sensibilidad política moderna. La última película de Borat personifica esta forma de comedia moderna que, mientras evita meticulosamente cualquier ofensa a las ideas sagradas de la élite, humilla implacablemente a los ricitos.

Se burlan del tercer estado por seguir aferrándose a esa otra idea moderna anticuada, el estado-nación. Los estados-nación se levantaron con la tecnología de los tiempos modernos – la imprenta, el telégrafo y los ferrocarriles – y han sido desmantelados por la tecnología de la era post-moderna. Un liberal en Inglaterra tiene ahora más en común con un liberal en Alemania que con su vecino conservador, de una manera que no era posible en la era pre-Internet.

Las naciones eran comunidades semi-imaginadas, y lo que sigue es un retorno a la norma – el tribalismo, en una escala micro, pero el tribalismo no obstante, ya sea a lo largo de las tribus raciales, religiosas o muy probablemente político-sectarias. De hecho, en cierto modo estamos viendo un retorno al imperio.

El tema común que atraviesa todas estas tendencias es el declive de la clase media, un grupo que era inusualmente fuerte en la era industrial pero que está luchando en la era tecnológica. Los Estados Unidos de mediados de siglo pueden haber sido la mejor época para ser el hombre promedio, aunque como siempre una forma de igualdad choca con otra; el igualitarismo entre los hombres se fue con la reducción de oportunidades para las mujeres, así como la exclusividad racial.

La edad de la clase media significó el triunfo de los valores burgueses y el declive de la clase media ha llevado a su caída, ampliamente despreciada y burlada por los creyentes en las actitudes bohemias de mayor estatus. Ahora la edad del hombre promedio ha terminado, y la edad del aristócrata global ha llegado.

Artículo original de Ed West en Unherd. Traducido con permiso del autor.