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A principios del siglo pasado, antes de que el paludismo se convirtiera en una grave amenaza endémica para Estados Unidos y 40 años antes de la invención del DDT, un médico de Texas empezó a experimentar con murciélagos para combatir los mosquitos portadores de la malaria.

Al principio, Charles A. Campbell intentó crear nidos para los murciélagos utilizando cajas de distintos tamaños y formas. Pero tras años de experimentos infructuosos se dio cuenta de que, a diferencia de las aves, los murciélagos necesitaban algo más grande. Con una inversión personal de 500 dólares, Campbell construyó la primera casa para murciélagos -una torre de 9 metros de altura, a la que llamó «El Monumento»- en 1907 en la Granja Experimental de Estados Unidos, cerca de San Antonio (Texas). En su interior, una serie de estanterías inclinadas permitían a los murciélagos posarse, y en las paredes interiores se colgaron 20 metros de estopa cubierta de guano para que los murciélagos se sintieran como en casa. Para atraer aún más a las criaturas nocturnas, dejó lonchas de jamón en el interior.

Por desgracia, a pesar de su esfuerzo, ni un solo murciélago mordió el anzuelo. Campbell pasó los tres años siguientes haciendo mejoras en su torre de murciélagos con sus ahorros personales, pero seguía sin venir ningún murciélago. Desesperado, capturó unos 500 murciélagos en otro lugar y los encerró en la torre, con la esperanza de que sus chillidos atrajeran a sus congéneres. También fracasó. Indignado, Campbell derribó la torre y ahuyentó a los cientos de gorriones ingleses que se habían instalado allí.

Abatido por el fracaso, el Dr. Campbell se recluyó, suspendió su práctica médica y dejó a su familia para pasar un tiempo solo en las montañas. Allí pasó meses estudiando a los murciélagos en la naturaleza, su comportamiento y sus hábitats. Armado con una gran cantidad de información, Campbell regresó y procedió a construir su siguiente torre para murciélagos.

Campbell se dio cuenta de que los murciélagos preferían posarse cerca del agua, así que construyó su torre cerca del lago Mitchell, un terreno bajo y pantanoso en el que desembocaban todas las aguas residuales de la ciudad, creando el caldo de cultivo perfecto para los mosquitos. Desde la primavera hasta el otoño, el ataque de los mosquitos es tal que los agricultores de las tierras circundantes se ven obligados a huir, dejando que sus cultivos se arruinen y su ganado sufra. En la primavera de 1911, el año en que se construyó la nueva torre de murciélagos de Campbell, setenta y ocho de los ochenta y siete adultos y niños que vivían alrededor del lago tenían malaria.

Aquel verano, Campbell volvió al lago Mitchell y observó con satisfacción cómo cientos de murciélagos salían volando de la torre en una larga columna que tardaba cinco minutos en salir. Sabiendo que su torre de murciélagos tenía espacio para cientos de miles más, Campbell dirigió su atención a un pabellón de caza poblado de murciélagos a unos 500 metros de distancia. Su objetivo era expulsar a todos los murciélagos del pabellón de caza y llevarlos a su torre. Campbell pretendía conseguirlo haciendo que el pabellón de caza fuera insoportable acústicamente para los murciélagos.

Con la ayuda de un amigo, Campbell esperó a que los murciélagos abandonaran su nido por la noche y, justo antes de su regreso programado al amanecer, hizo sonar una cacofonía de clarinetes, flautines, trombones, tambores y platillos de un disco a todo volumen. Los murciélagos, con su sensible oído, encontraron el edificio demasiado ruidoso y, como predijo Campbell, se fueron volando. Campbell repitió la misma actuación musical en una casa de rancho abandonada cercana ocupada por murciélagos con similares resultados.

La noche siguiente, Campbell fue a su torre de murciélagos junto al lago y cronometró su salida con su reloj. Esta vez los murciélagos tardaron casi dos horas en salir. Campbell estaba convencido de que había conseguido llevar a toda la población de murciélagos del pabellón de caza y del rancho abandonado a su torre de murciélagos. En 1914, cuatro años después de la construcción del dormidero de Mitchell’s Lake, Campbell no encontró ni un solo caso de malaria entre las familias que vivían alrededor del lago.

A medida que se extendía la noticia de sus experimentos, empezaron a llegar cuestiones sobre las torres para murciélagos de todo el país e incluso de lugares tan lejanos como Italia. Reconociendo los tremendos resultados que Campbell había conseguido con unos costes mínimos, el Ayuntamiento de San Antonio aprobó una ordenanza que prohibía matar a un murciélago dentro de los límites de la ciudad. Ese mismo año se construyó en San Antonio el primer refugio municipal para murciélagos financiado por la ciudad. Matar murciélagos acabó siendo ilegal en todo Texas.

La torre de murciélagos original del lago de Mitchell se convirtió en una atracción turística, y la gente empezó a llegar cada noche para ver salir a los murciélagos. Pronto se instalaron bancos de picnic y asientos que permitían a los visitantes ver el espectáculo con comodidad. En su apogeo, el ‘hotel’ contenía más de un cuarto de millón de murciélagos.

De 1914 a 1929, se erigieron un total de 16 torres desde Texas hasta Italia. Sólo sobreviven unas dos o tres, actualmente en propiedad privada. La torre de murciélagos del Lago Mitchell se derribó en la década de 1950, cuando la histeria de la rabia se apoderó de Texas y los murciélagos fueron retirados de la lista de especies protegidas del Estado.

Una torre de murciélagos que ha sobrevivido, erigida en 1918, se encuentra cerca de la ciudad de Comfort, Texas, en la casa de campo del antiguo alcalde. La torre, con forma de pirámide, tiene nueve metros de altura y se levanta sobre unos cimientos de hormigón, a unos dos metros del suelo, que permiten recoger el guano desde abajo. El guano es un gran fertilizante, y un subproducto útil de las torres de murciélagos. De hecho, la torre de murciélagos de Mitchell producía una media de dos toneladas de guano al año.

La torre de Comfort se llama ‘Hygieostatic Bat Roost’ -la palabra Hygieostatic fue inventada por el alcalde, Albert Steves, basándose en las palabras griegas hygiea (salud) y stasis (estar de pie). En la actualidad residen allí unos mil murciélagos, aunque se dice que su población llegó a ser de unos diez mil.

Con información de Amusing Planet y Wikipedia.