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Una desdichada concatenación de negligencias estuvo a punto de acabar en tragedia durante el vuelo recreativo de un avión de combate en Francia el pasado 20 de marzo. Un avión de combate Rafale B de las fuerzas aéreas francesa partió de la base área Saint-Dizier-113, al este de Francia, con un civil invitado para un vuelo de observación.

El pasajero, identificado como un empleado de 64 años de un fabricante de defensa francés, había sido invitado por cuatro colegas a un vuelo de reconocimiento en un avión de combate Dassault Rafale B. Uno de los amigos del pasajero era el propio piloto del avión, quien incumplió sistemáticamente los protocolos de seguridad para un vuelo de estas características, según el informe de las autoridades francesas al que ha tenido acceso Aerotime:

«Con frecuencia se invita a periodistas o funcionarios electos a participar en vuelos de «observación» aprobados por el Ministerio de las Fuerzas Armadas, con fines informativos y de comunicación. Deben seguir un procedimiento estricto que incluye una visita médica al Centro para la Experiencia Médica del Personal de Vuelo (CEMPN, en sus siglas en francés) y la aprobación del Ministerio.

Sin embargo, esta vez, debido a la configuración «informal» del vuelo, no se respetó el protocolo habitual. En cambio, el pasajero fue examinado por un médico cuatro horas antes del vuelo. Fue declarado apto para participar en el vuelo, con la condición de que no fuera sometido a un factor de carga negativo. Esa información no fue comunicada al piloto.

El civil ya estaba nervioso cuando entró en la cabina, con un ritmo cardíaco registrado entre 136 y 142 latidos por minuto. La investigación desveló que los controles de seguridad del pasajero habían sido, en el mejor de los casos, aproximados. Realizó la mayor parte de su instalación en la cabina por sí mismo. Como consecuencia, su visera estaba levantada, sus pantalones anti-g no se usaban correctamente, su casco y máscara de oxígeno estaban desabrochados y las correas de sus asientos no estaban lo suficientemente apretadas.

Siguiendo órdenes de una misión de entrenamiento regular que involucró a otros dos Rafales, el piloto despegó y subió a 47 °, generando un factor de carga de alrededor de + 4G. Luego, mientras se nivelaba, sometió a su pasajero a un factor de carga negativo de aproximadamente -0.6G.

«Al descubrir la sensación del factor de carga negativo, el pasajero insuficientemente atado y totalmente sorprendido sostuvo el mango del eyector y lo activó sin querer«, indica el informe. Durante la expulsión, el civil perdió su casco y su máscara de oxígeno. Debido a una falla técnica del asiento, el bote no se infló, pero afortunadamente, el incidente ocurrió sobre tierra. El pasajero sufrió heridas leves.

La BEA-E afirma que la ausencia de experiencia y la falta de preparación debido a la sorpresa provocaron mucho estrés en el pasajero, que «nunca había expresado el deseo de llevar a cabo este tipo de vuelo, y en particular en Rafale». La víctima dijo que le dieron casi ninguna posibilidad de rechazar el vuelo desde el momento en que se lo anunciaron. La presión social de sus colegas también contribuyó al estrés.

Además de la fallida acomodación del pasajero, el incidente reveló algo más: un mal funcionamiento del asiento de eyección.

De hecho, en condiciones normales, tanto el piloto como su pasajero son expulsados ​​cuando uno de ellos tira del mango de expulsión. El BEA-E explica el procedimiento de expulsión de Rafale en cuatro etapas: primero, el dosel trasero se rompe por una línea de explosivos incrustados en el vidrio, antes de que se expulse el asiento del pasajero. Luego, el dosel delantero también se destruye, y el asiento del piloto es el último en abandonar el avión de combate.

Pero en este caso, la última etapa falló y, a pesar de la expulsión de su dosel, el piloto permaneció en su asiento. Los medios locales informaron en ese momento que el vidrio del dosel le había lastimado levemente las manos. No obstante, siguió siendo dueño de su avión. «Luego mantuvo la calma para pilotar su avión a pesar de la multitud de mensajes de error que muestra el ordenador a bordo y un inusual centrado de la aeronave después de la pérdida del asiento trasero y el dosel», dice la investigación, que analizó las grabaciones de radio.

Siguiendo estrictamente el procedimiento de seguridad, fijó su transpondedor en 7700, evitó volar sobre áreas habitadas, arrojó combustible y aterrizó con éxito de regreso en la base aérea. A contiunación, evacuó la cabina por sí mismo, temiendo que el asiento de expulsión pudiera activarse en cualquier momento.

La investigación técnica descubrió que la explosión rompió la carcasa del selector de secuencia que supuestamente activaría el asiento de eyección del piloto. En cuanto al bote desinflado del pasajero, fue obstruido por el plegado incorrecto de su contenedor».

El anónimo pasajero del vuelo en el caza francés pasa a engrosar, inopinadamente, el selecto “club de los lanzados por un asiento de eyección” (Eyection Tie Club), un “club” fundado en 1957 por Martin Baker, uno de los fabricantes de estos asientos eyectables, y que cuenta con 6.000 miembros, todos aquellos que han salido disparados de un asiento de eyección y han sobrevivido para contarlo.

El capítulo para helicópteros del Eyection Tie Club no cuenta, por motivos evidentes, con ningún miembro vivo,.

El comandante Errol Kavanagh con el asiento Martin Baker del que salió disparado en 1971 y la corbata acreditativa que reciben los miembros del Club de los Eyectados. Foto: Armada de Australia.

Visto en Aerotime (inglés) y Cazas y Helicóperos (castellano). Con información de Fabio.com.ar y Wikipedia.